01/06/2017 | 3 MINUTOS DE LECTURA

Detrás del poliestireno (PS)

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El poliestireno, o PS, es la quinta resina más importante en términos de producción y consumo a nivel mundial. Aquí, una mirada a sus aplicaciones.

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La primera persona que habló del poliestireno fue Eduard Simon, un boticario alemán quien en 1839 obtuvo una sustancia aceitosa al destilar la resina del “árbol de Turquía”, y reportó que con el paso del tiempo este líquido, al que bautizó como styrol, se convertía en una sustancia gomosa, el metastyrol, hoy conocido como poliestireno. Sin saberlo, el reporte de Simon es la primera noticia registrada de un proceso de polimerización.

Hoy en día, el poliestireno (PS) es un termoplástico bien conocido, que encuentra muchas aplicaciones en la vida cotidiana, siendo la quinta resina más importante en términos de producción y consumo a nivel mundial, detrás del polietileno (PE), el polipropileno (PP), el policloruro de vinilo (PVC) y el polietileno-tereftalato (PET). El poliestireno se obtiene a partir de estireno a través de un proceso de polimerización. Dichos procesos de polimerización son ampliamente conocidos de forma internacional y las empresas productoras cumplen sobradamente los requisitos de seguridad, higiene y eficiencia energética que aplican para la industria química. Representa el 10% del consumo total de plásticos, con aplicaciones que van desde empaques y envases desechables, hasta partes de refrigeradores y otros electrodomésticos, así como de múltiples aparatos electrónicos e incluso artículos para aplicaciones médicas y cuidado de la salud.

Dentro de los productos de Poliestireno se pueden identificar tres familias principales, el Poliestireno Cristal o de uso general (GPPS por su acrónimo en inglés), el Poliestireno Alto Impacto (HIPS) y el Poliestireno Expandible (EPS).

El Poliestireno Cristal se trata de un termoplástico rígido, de excelente transparencia y rigidez, que por sus propiedades estéticas, mecánicas e inocuas con la salud y el medio ambiente se utiliza en numerosas aplicaciones de consumo, tales como:

  • Envases: platos, vasos y cubiertos, charolas para productos cárnicos.
  • Cuidado de la Salud: cajas de Petri, espejos vaginales, horquetas para hilo dental, dosificadores de jarabes y suspensiones, estuches para cosméticos
  • Productos de Consumo e Institucionales: ganchos para ropa, juegos de geometría, plumas y lapiceros, estuches de CD’s. esferas navideñas plásticas, exhibidores de confitería y joyería
  • Construcción y Mobiliario: canceles de baño, difusores de iluminación, espuma de aislamiento térmico y acústico
  • Eléctricos y Electrónicos: anaqueles de refrigeradores,

El Poliestireno Alto Impacto incluye un componente que incrementa su resistencia mecánica, al mismo tiempo que le confiere opacidad y ductilidad. Este balance de propiedades lo hace un termoplástico muy útil en segmentos como:

  • Envases: de yogurt, crema, gelatina y lactobacilos, palitos de paleta
  • Cuidado de la salud: charolas de instrumental médico y farmacéutico, rastrillos desechables
  • Productos de Consumo e Institucionales: Ganchos para ropa, rastrillos, despachadores de jabón y papel higiénico en espacios públicos, juguetes didácticos, lápices plásticos y sacapuntas
  • Eléctricos & Electrónicos: Gabinete interno de refrigeradores, carcazas de impresoras, gabinetes de aire acondicionado, detectores de humo
  • Publicidad: lámina para anuncios y señalética

El Poliestireno Expandido se obtiene mediante la incorporación de un agente de expansión a pequeñas esferas de poliestireno, que por acción de éste y de la temperatura incrementan su volumen y reducen su densidad, de modo que una vez transformado en producto final le confiere al poliestireno, además de su estabilidad mecánica e inocuidad, propiedades de ligereza y excelente aislamiento térmico y acústico. El balance de estas propiedades lo hace entonces un material altamente apreciado en aplicaciones como:

  • Envases: vasos térmicos, hieleras, tortilleros, protección para botellas de vino
  • Construcción: aligerante de losa, aislamiento térmico y acústico, preformas decorativas (pechos de paloma)
  • Agricultura: charolas y almácigos para invernaderos, aereamiento en tierra de invernaderos y macetas
  • Cuidado de la Salud y Farmacéutica: charolas para transporte y protección de viales, vacunas y muestras clínicas
  • Eléctricos y Electrónicos: empaque protector de pantallas, estufas, lavadoras y equipo de cómputo
  • Artículos deportivos y de seguridad: chalecos salvavidas, entrenadores de natación, cascos de ciclismo, asientos infantiles y portabebés para automóviles
  • Misceláneos: juguetes didácticos, formas diversas para utensilios escolares y manualidades, maniquíes

Como todos los polímeros, el poliestireno tiene su razón de ser y su versatilidad y balance único de propiedades que ofrece lo ha hecho ocupar un lugar importante en la vida cotidiana de la sociedad que no podría imaginarse hoy sin muchas de las aplicaciones y usos arriba descritos.

Ahora bien, como cualquier otro material; al terminar su vida útil (al igual que el papel, cartón, madera, metal, vidrio o cerámica), el poliestireno debe canalizarse adecuadamente para su aprovechamiento energético, reciclaje o disposición final.

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